El sentido del olfato

El sentido del olfato es único porque

Los autores no trabajan, consultan, poseen acciones o reciben financiación de ninguna empresa u organización que pueda beneficiarse de este artículo, y no han revelado ninguna afiliación relevante más allá de su nombramiento académico.

Desde los primeros informes procedentes de Wuhan, Irán y posteriormente Italia, sabíamos que la pérdida del sentido del olfato (anosmia) era un síntoma importante de la enfermedad. Ahora, tras meses de informes, tanto anecdóticos como de hallazgos clínicos más rigurosos, creemos tener un modelo de cómo este virus puede causar la pérdida del olfato.

Este repentino retorno del sentido del olfato normal sugiere una pérdida olfativa obstructiva en la que las moléculas de aroma no pueden llegar a los receptores de la nariz (el mismo tipo de pérdida que se produce con una pinza de la ropa en la nariz).

Sabemos que la forma en que el SARS-CoV-2 infecta el cuerpo es adhiriéndose a los receptores ACE2 en la superficie de las células que recubren el tracto respiratorio superior. Una proteína llamada TMPRSS2 ayuda entonces al virus a invadir la célula. Una vez dentro de la célula, el virus puede replicarse, desencadenando la respuesta inflamatoria del sistema inmunitario. Este es el punto de partida de los estragos y la destrucción que este virus causa una vez en el cuerpo.

El nervio olfativo

Las moléculas que activan el sentido del olfato (el nombre técnico es olfacción) se transmiten por el aire; entran en el cuerpo a través de la nariz y la boca y se adhieren a las células receptoras que recubren las membranas mucosas en la parte posterior de la nariz. En los seres humanos, hay millones de células de este tipo, pero sólo varios cientos (400 es una buena estimación) de tipos diferentes de receptores olfativos.

Algo que hace que el olfato sea único entre los sentidos es que sus células receptoras son a su vez neuronas. Cada célula receptora olfativa tiene unos filamentos llamados cilios, con receptores diseñados para unirse a moléculas específicas. Como todas las neuronas, la célula también proyecta una fibra más gruesa llamada axón. Los axones se unen en el nervio olfativo y van directamente al cerebro.

Cada vez que una molécula detectable, o un odorante, se une a un receptor olfativo, genera un pequeño impulso eléctrico. Cuando estas corrientes entran en la compleja red del cerebro, éste puede reconocer rápidamente (a veces en sólo dos o tres sinapsis, en una décima de segundo) el olor.

Ejemplos de sentido del olfato

Nos pasamos el día interactuando con el mundo que nos rodea a través de los sentidos de la vista, el oído y el tacto. Pero cualquiera que haya desarrollado una obstrucción nasal completa a causa de una infección o una alergia grave ha experimentado lo que es estar sin uno de nuestros sentidos más básicos: el sentido del olfato.

En otros animales, el sentido del olfato es absolutamente crucial para la supervivencia, la reproducción y la crianza de las crías. Aunque los seres humanos pueden sobrevivir sin el olfato, las investigaciones han demostrado que la pérdida del sentido del olfato repercute negativamente en la calidad de vida, llevando incluso a algunas personas a la depresión clínica.  Al igual que otros animales dependen del sentido del olfato como sistema de alarma ante el peligro, nosotros también dependemos del olfato para advertirnos de los peligros del humo de un incendio, de las fugas de gas natural en el hogar y de los alimentos en mal estado.

En el día a día, el olfato completa nuestras experiencias y, a menudo, es parte integrante de nuestra memoria de acontecimientos de años pasados. Los recuerdos de un perfume que llevaba tu pareja o del pan que se horneaba en casa de tu abuela cuando eras niño duran décadas, y a menudo están intrínsecamente ligados a fuertes emociones.

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«Dos de las grandes alegrías en la vida de las personas son las sensaciones del olfato y el gusto», dice el doctor R. Peter Manes, otorrinolaringólogo de Yale Medicine. «Cuando estos sentidos están alterados o ausentes, las personas pierden ese placer y pueden sentirse aisladas de los que les rodean y no están afectados».

¿Qué es la anosmia? La anosmia es la pérdida parcial o total del olfato. La anosmia puede ser una afección temporal o permanente. Se puede perder parcial o totalmente el sentido del olfato cuando las membranas mucosas de la nariz están irritadas u obstruidas, como cuando se tiene un resfriado grave o una infección de los senos nasales, por ejemplo. Pero si la incapacidad olfativa no está relacionada con un resfriado o una infección de los senos paranasales, o no vuelve a aparecer después de que desaparezca la congestión, debes acudir al médico. Podría ser un síntoma de otro problema.

El sentido del olfato es importante para la salud y la nutrición en general, ya que la disminución de las sensaciones puede provocar falta de apetito y desnutrición, especialmente en las personas mayores. Un sentido del olfato alterado puede plantear otros problemas relacionados con la salud. Las personas con anosmia pueden consumir accidentalmente alimentos agrios o rancios porque son incapaces de detectar los olores que indican su deterioro. Las personas con anosmia también pueden no ser conscientes de que están respirando aire tóxico, contaminado o lleno de humo.

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